Dit voorjaar maakte EU-commissaris Frans Timmermans ambitieuze Europese plannen bekend op het gebied van eenmalig plastic. Voor rietjes, ballonen en wattenstaafjes kondigde de EU een absoluut verbod aan. Plastic flessen moeten in 2025 voor 90 procent worden ingezameld, door statiegeldheffingen of anderszins. Hans van Bochove is manager public affairs van Coca-Cola European Partners in Brussel. Hij vertelt waar de plannen van de Commissie en die van Coca-Cola elkaar raken.

Vice-President Public Affairs Europe staat er op zijn visitekaartje. Hij is al zeven jaar het gezicht van Coca-Cola European Partners in Europa.  ‘Mijn werk is om goed te begrijpen wat er om ons heen gebeurt. Om tijdig te zien welke ontwikkelingen er zijn op juridisch, politiek en maatschappelijk gebied. Dat breng ik in een zo vroeg mogelijk stadium terug naar de onderneming,  zodat we daar op kunnen reageren en ook anticiperen.’ ‘De tijdgeest lezen’, zo omschrijft Van Bochove zijn werkzaamheden ook wel. ‘Dat doen we onder meer door trendanalyses te maken en door heel goed naar onze stakeholders te luisteren en met heel veel partijen in gesprek te gaan. Ook met milieukoepels, zeker.’

25 procent

Al die analyses en gesprekken leidden al in een vroeg stadium tot de constatering dat Coca-Cola haar verpakkingsbeleid ambitieuzer zou moeten aanpakken, vertelt Van Bochove. Nog ambitieuzer. Want volgens Van Bochove zet Coca-Cola al veel langer in op recycling. ‘Het Europese gemiddelde voor alle plastic flessen van Coca-Cola ligt op 25 procent. Dus een kwart van ons materiaal bestaat op dit moment uit gerecycled PET. In Nederland ligt dat percentage voor het totale portfolio al ruim boven de 40 procent. Vergeleken met andere aanbieders en producenten is dat echt veel. Maar ook die 25 procent vonden en vinden wij niet voldoende. Het probleem is breder. En het moet nu worden aangepakt.’

Sense of urgency

Van die ‘sense of urgency’ was het leadership team en de Board van Coca-Cola snel overtuigd. En Van Bochove is daar best trots op. In november 2017 legde Coca-Cola een aantal zeer ambitieuze doelstellingen vast op het gebied van onder meer verpakkingen. Van Bochove: ‘In This is Forward hebben we alle onderdelen – inzameling, recycling en recyclebaar maken van materiaal - op een ambitieuze manier aan elkaar gekoppeld. En de lat ligt hoog. In 2025 moet 50 procent van al onze flessen van gerecycled materiaal zijn. Die doelstellingen haal je nooit zonder dat je de verpakkingen ook daadwerkelijk inzamelt. Daarom zeggen we: we willen 100 procent van ons materiaal terug om te kunnen recyclen. En om dat te bereiken staan we open voor alle vormen van inzameling. Als je dat zegt, dan heb je als grote producent wel een luisterend oor in Brussel.’

Geen verrassing

De maatregelen die de Europese Commissie eind mei van dit jaar aankondigde, kwamen dan ook niet als een verrassing voor Coca-Cola. Integendeel. ‘Als dat zo was, deed ik mijn werk niet goed.’ Van Bochove durft zelfs de stelling aan dat de EU-maatregelen zo ambitieus en vooruitstrevend zijn, mede door de steun vooraf van grote producenten als Coca-Cola. ‘De commissie wist dat ze vanuit deze hoek allesbehalve weerstand zou ondervinden.’ Al eerder, in het voorjaar van 2017 sprak Van Bochove met beleidsbepalers in Brussel over het nieuw te vormen duurzaamheidsprogramma This is Forward. Van Bochove: ‘Zo’n programma als This is Forward ontwikkel je immers niet in je eentje. Toen we dit met de Commissie bespraken was er bij ons nog helemaal niets definitiefs besloten  Het was zoeken en toetsen. Maar wat we voorstelden, de richting, de ideeën werd met veel instemming begroet.’

Shuttle diplomaat

Wat ook zeker gewicht in de schaal legt, is dat Van Bochove namens Coca-Cola voorzitter is van een de grootste brancheorganisaties - de European Organization for Packaging and the Environment (EUROPEN) -  waarin alle bedrijven in de verpakkingswaardeketen vertegenwoordigd zijn. Zoals hij namens Coca-Cola ook zeer actief lid is van de Europese brancheorganisatie van frisdrankfabrikanten en samenwerkt met producenten van gebotteld water. Van Bochove: ‘Veel mensen denken dat een lobbyist louter en alleen met ambtenaren in gesprek is. Maar 80 procent van mijn tijd besteed ik buiten de muren van de Commissie en het Parlement. Ik noem mezelf daarom ook wel shuttlediplomaat. Ik speel die diplomatenrol niet alleen binnen Coca-Cola of tussen Coca-Cola en de Commissie, maar ook tussen de bedrijven binnen deze brancheorganisaties. Mijn streven is ervoor te zorgen dat iedereen dezelfde agenda nastreeft en min of meer in hetzelfde kamp blijft. Want dat is de beste kans op succes en op het realiseren van regelgeving die realistisch en in balans is.’

Slagkracht

Vooral het voorzitterschap van EUROPEN geeft hem ‘ontzettend veel slagkracht’. ‘Je krijgt als Coca-Cola het vertrouwen van al die partijen. Je helpt deels de agenda vorm te geven en te bepalen. Je probeert met heel veel organisaties de route voor die duurzame verpakkingsketen uit te zetten. Je probeert iedereen mee te nemen in de ambities en de doelen. En als zo’n invloedrijke brancheorganisatie ergens vóór is dan maakt dat enorm veel verschil. Wij hebben die voorwaarde van 90 procent inzameling ook ruimhartig ondersteund.’

En persoonlijk? Wat is zijn betrokkenheid bij het duurzaamheidsprogramma van Coca-Cola. ‘Als ik heel eerlijk ben, was ik niet altijd tevreden over hoe we als industrie – de verpakkingsindustrie in het algemeen, de frisdrankindustrie, maar daarmee ook Coca-Cola - met verpakkingen omgingen. Als je dagelijks miljoenen verpakkingen op de markt brengt waarvan je weet dat er maar een beperkte hoeveelheid wordt gerecycled, dan laat je in mijn beleving een deel van je verantwoordelijkheid liggen. Die kun je niet neerleggen bij dé maatschappij, wie of wat dat dan ook is. Het geeft me enorme voldoening dat ik er iets aan heb kunnen bijdragen om zo’n groot bedrijf in deze richting te sturen.’