Het was ooit haar droom om de Olympische Spelen te organiseren. Vanwege de sport, maar ook omdat het haar geweldig leek zo’n groot, internationaal evenement te organiseren. De Olympische Spelen werden het niet. Het werd ‘nog veel mooier’.

Lastig om niet enthousiast te raken als je Ragna Schapendonk over haar baan hoort praten. Zelden ontmoet je iemand die met zoveel passie haar werk doet. Negen jaar werkt ze nu bij Special Olympics, de organisatie die zich inzet om mensen met een verstandelijke beperking te laten sporten. Sinds een jaar is ze directeur. Een sportfanaat met een sociale missie. Voetbalcoach van jongens onder de acht, wielrentrainster, gediplomeerd aerobic fitnesstrainer – een ‘tussendoortje’ tijdens haar studie - en een van de drijvende krachten achter vrouwenwielrennen.nl. Maar haar grootste passie ligt toch echt bij Special Olympics. Logisch, zegt ze. ‘Het is onmogelijk om niet geraakt te worden als je onze sporters bezig ziet. Dit is nog mooier dan de Olympische Spelen.’ 

Ragna Schapendonk
Photo credit: Peter Mullenberg

Podium

Precies vijftig jaar geleden werd Special Olympics opgericht door een zus van John F. Kennedy en inmiddels is de stichting wereldwijd actief. ‘Special Olympics wil mensen met een beperking letterlijk een podium geven om te kunnen stralen’, zegt Schapendonk. ‘Zodat ze meer zelfvertrouwen krijgen en zelfredzamer worden. Of je nu tien seconden over de 100 meter doet of een uur, voor elk niveau zijn er wedstrijden. Er zijn wielrenners die 45 kilometer per uur rijden en wielrenners op een driewieler. En iedereen heeft kans om te winnen.’
Stond Coca-Cola als een van de Founding Fathers in Amerika aan de wieg van Special Olympics, ook in Nederland werken Special Olympics en Coca-Cola Nederland inmiddels al 4,5 jaar samen. Volgens Schapendonk is die samenwerking ‘een vanzelfsprekende match’. ‘Mensen met een verstandelijke beperking doen mee in de maatschappij. Dat is onze centrale boodschap en die willen wij via het sporten uitdragen. De ontmoeting tussen mensen, thema’s als diversiteit en inclusie zijn ook heel belangrijke elementen is in de filosofie van Coca-Cola.’

Sociaal bindmiddel

Daarnaast vinden beide partijen elkaar in hun visie op sport en bewegen. In de kracht van sport als sociaal bindmiddel. Schapendonk: ‘Een van de belangrijkste internationale programma’s van Special Olympics is PlayUnified. Het idee achter dat programma is om mensen mét en zonder verstandelijke beperking samen te laten sporten en ze op die manier met elkaar in contact te brengen. Samen waar het kan, aangepast waar het moet. Twee jaar geleden liepen medewerkers van Coca-Cola de marathon van Rotterdam om geld op te halen voor Special Olympics. Toen hebben wij voorgesteld om samen met onze sporters te lopen. De eerste keer deden er twee van onze sporters mee. Dit jaar waren het er zes.’ Trots: ‘Onze mensen liepen gemiddeld zo’n 16 km per uur. Sneller dan de mensen van Coca-Cola.’

Olympic Moves

Het initiatief beviel zo goed, dat Coca-Cola en Special Olympics de samenwerking nu hebben uitgebreid naar Olympic Moves: het grootste landelijke schoolsporttoernooi voor middelbare scholieren, dat Coca-Cola al vanaf de oprichting actief ondersteunt. Schapendonk: ‘De doelgroep van Play Unified is de jeugd. In overleg met Coca-Cola hebben we gekeken of we tijdens Olympic Moves niet een “PlayUnified moment” kunnen realiseren. We hebben inmiddels een eerste stap gezet: dit jaar heeft Lize, een Special Olympics sporter, de vlam ontstoken bij de landelijke finale. Alle 7.000 aanwezigen waren erg onder de indruk van haar speech. Ze vertelde dat ze samen met Michelle Obama voor 70.000 mensen had gesproken, in het Engels. En dat terwijl haar ouders bij haar geboorte te horen kregen dat ze nooit zou kunnen lezen of schrijven.’

Puur en onbevangen

De volgende stap in de samenwerking met Olympic Moves, is om de scholieren ook samen met jongeren met een verstandelijke beperking te laten sporten. Dat zal niet altijd zo gemakkelijk zijn, realiseert Schapendonk zich. ‘Maar de ambitie is er wel. En het gaat ons ook uiteindelijk meer om het samen sporten en trainen, dan om de wedstrijd zelf.’ Het zal de scholieren die deelnemen aan Olympic Moves ook zeker inspireren, denkt ze. ‘Die sociale opsmuk waar wij in het dagelijks leven last van hebben, is er bij mensen met een verstandelijke beperking niet. Dat pure en onbevangene - dat is elke keer weer zó bijzonder om mee te maken. Dat is wat wij van hen kunnen leren.’