In het innovatielab van Coca-Cola in Brussel worden nieuwe formules en ingrediënten getest met als doel: nieuwe dranken op de markt brengen die aansluiten bij de wensen van de consument en passen bij huidige trends. In 2017 zijn maar liefst 17 nieuwe caloriearme of -vrije drankjes op de Nederlandse markt geïntroduceerd, allemaal bedacht door productontwikkelaars in Brussel. Op uitnodiging van Coca-Cola kreeg een groepje journalisten, influencers en content creators een kijkje achter de schermen van het R&D lab.

Op een grauwe vrijdagochtend vertrok een klein gezelschap vanuit Nederland met de trein naar Brussel. De bestemming: het R&D lab van Coca-Cola, het op één na grootste innovatielab van Coca-Cola ter wereld. Het doel: achterhalen wat er schuil gaat achter elke innovatie van Coca-Cola en wie daar bij betrokken zijn.

“We gaan graag het gesprek met jullie aan”

Het selecte gezelschap vanuit Nederland bestond uit frisdrankdrinkers en niet-frisdrankdrinkers, zo bleek al snel, maar ieder vond een lekker drankje om de dorst te lessen bij aankomst op het Coca-Cola kantoor in Brussel. Jeroen Lampe, Marketing Director van Coca-Cola Nederland, trapte de dag af met een welkomstwoord. “De wereld verandert en consumenten veranderen mee. We willen minder suiker, minder afval. Coca-Cola verandert daarom ook mee, want zorgen dat ons product portfolio daar op aansluit is belangrijker dan ooit. We zijn hier om het gesprek met jullie daarover aan te gaan.” Een spannende stap, maar de OPEN sessies uit november hebben Coca-Cola en haar medewerkers geïnspireerd. “Bijna iedereen binnen de organisatie is betrokken geweest bij OPEN, dat heeft veel draagvlak gecreëerd om iets te doen met wat we gehoord hebben.”

Eén van de aanwezigen in de zaal is Jelmer de Boer, bekend door zijn podcasts en ongesuikerde mening. Hij was ook aanwezig bij een OPEN sessie. “Bij de meeste events waar ik word uitgenodigd, mag ik komen kijken en krijg ik aan het einde een goodiebag. Het grote verschil bij OPEN is dat ik in elk geval het gevoel had dat ik serieus genomen werd.” Toch is hij ook sceptisch, “of er vervolgens wat wordt gedaan met mijn input, geen idee.”

Inzichten ophalen en geïnspireerd worden, dat is het doel van deze dag. Want aan de ene kant leunt Coca-Cola op haar heritage, maar aan de andere kant bouwt zij hier ook op verder met innovaties die aansluiten bij de vraag van vandaag de dag. Het gaat om de ‘en, en’ zegt Lampe. “Gepersonaliseerd én massaal, verantwoord én lekker, duurzaamheid én groei.”

R&D maakt de toekomst: “Je hoopt dat de consument daar in meegaat”

En het hoort bij deze tijdsgeest, stelt gastspreker Herman Konings, trendanalist en consumentpsycholoog, vervolgens in zijn lezing. “Waar we aan de ene kant varen op het gemak van de nieuwste digitale technologieën, verlangen we tegelijkertijd terug naar de analoge wereld.” We zoeken naar balans tussen uitersten. Zo ook binnen het gezonde en het lekkere.

Konings wordt dan wel trendanalist genoemd, “er is geen waarheid over de toekomst, ik ben eigenlijk al 28 jaar aan het guestimaten,” zo verklapt hij. Dat doet hij overigens wel op basis van wetenschappelijke inzichten. Daaruit blijkt dat de consument van nu weinig tijd heeft, het belang van gezondheid steeds meer voorop zet, en kritischer is dan ooit over de herkomst van producten. In zijn lezing schuilt dan ook een belangrijk advies aan Coca-Cola: “vertellen over wat je doet is niet voldoende, je moet het laten zien.”

En dus: show, don’t tell

Na de lezing en een lekkere lunch neemt productontwikkelaar Dimitri Tips het gezelschap mee het innovatielab in. “80% van alle dranken die door Coca-Cola worden verkocht in West-Europa zijn hier in Brussel ontwikkeld.” De rondleiding gaat langs werkbanken vol met weegschalen, pipetjes en andere meetapparatuur. Hier worden ingrediënten op basis van nieuwe recepturen dag in dag uit nauwkeurig afgewogen, geroerd en gemengd. “Dat is eigenlijk waar wij vooral mee bezig zijn,” lacht Dimitri. Het uitvoeren van een recept luistert namelijk nauwer dan je denkt. De juiste verhouding ingrediënten moet in de juiste volgorde gemengd worden, “anders kan het zomaar zijn dat er residu komt boven drijven of juist naar beneden zakt, of dat je een drankje met een vieze kleur overhoudt.”

Na de rondleiding was het tijd voor een gesprek over de innovaties van Coca-Cola. Benieuwd naar wat er werd gezegd? Lees hier snel verder