Op uitnodiging van Coca-Cola kwam een select groepje journalisten en influencers een dag op bezoek in het R&D lab in Brussel. Het doel: achterhalen wat er schuil gaat achter elke innovatie van Coca-Cola, en wie daar bij betrokken zijn. Na een rondleiding door het lab was het tijd voor een gesprek over de nieuwste innovaties van Coca-Cola, waaronder Fuze Tea, een nieuwe ijsthee die laag is in calorieën dankzij een mix van suiker en zoetstoffen.

Lees deel 1: Coca-Cola opent deuren van het R&D lab

Minder suiker

Waar letten de gasten op bij het kiezen van een frisdrank? Hoewel smaak een hele belangrijke factor is, geeft de hoeveelheid suiker de doorslag. En de hoeveelheid koolhydraten, dat mag volgens sommigen ook wel wat duidelijker op de verpakking staan. “Ik heb ervoor gestudeerd om het etiket te snappen, dus ik weet waar ik moet kijken en hoe ik de verpakking moet lezen,” zegt Sebastiaan Kam, student Voeding & Diëtetiek en oprichter van Dia-Besmart. “Low-calorie klinkt gezonder, maar aan de hoeveelheid koolhydraten zie ik dat het product nog steeds behoorlijk wat suiker bevat.”

r-d.jpg
Een combinatie van zoetstoffen en suiker is niet voldoende – geen suiker, dat is waar de meerderheid voor pleit. Echt vernieuwd vinden een aantal gasten Fuze Tea dan ook niet. “Ik had het 5 tot 10 jaar geleden verwacht,” zegt Maaike de Reuver van Drink Inspiration. Susan Aretz van Smulpaapje is minder resoluut, voor haar ligt het aan waar ze is en welke behoeften ze op dat moment heeft. “Thuis op een doordeweekse avond maak ik andere keuzes dan op een terrasje.”

Rol van een marktleider

Wat verwachten de gasten van een marktleider? “Durf het verschil te maken,” antwoordt Sebastiaan. “Waarom halen jullie de suiker er niet uit? Volgens mij zijn jullie in een positie om dat te doen.” En die stap heeft Coca-Cola niet lang geleden ook durven zetten, antwoordt Jeroen van Vliet, director Home Channel bij Coca-Cola. “De vernieuwde Sprite bevat geen suiker meer, maar wordt gezoet door zoetstoffen. Die stap hebben we in Nederland als eerste in de wereld durven zetten. We hebben best wat kritiek over ons heen gekregen, maar uiteindelijk heeft het ons goed gedaan en waardeert de consument Sprite meer dan ooit.”

Aanbod in het supermarktschap

En wat willen de aanwezigen graag in het schap zien? “Meer variaties in de Coke zero sugar smaken,” zegt Joy Bouwmeester meteen. Ze vraagt zich af hoe groot het aandeel van een Coca-Cola regular in de schappen is. Die is nog steeds groter dan die van light blijkt. Het is een spanningsveld waarin Coca-Cola opereert, geeft Jeroen Lampe toe. “We willen het ene goed doen, om het andere ook te kunnen doen.”

Is het daarom dat Coca-Cola afgelopen jaar 17 nieuwe dranken heeft gelanceerd? “Is het met hagel schieten en hopen dat er eentje aanslaat?” vraagt Jelmer de Boer zich af. “We hebben wat reparatiewerk te verrichten,” antwoordt Lampe. “De consument is bewuster dan ooit en meer gericht op gezondheid, en we kunnen en willen als bedrijf de kop niet in het zand steken.” Om die reden wil Coca-Cola enerzijds haar bestaande producten vernieuwen en anderzijds nieuwe dranken ontwikkelen die aansluiten bij de wensen van de consument. Dat is niet alleen een vraag naar minder suiker en calorieën, maar ook een vraag naar een minder zoete smaak. “Heel goed,” reageert Susan Aretz op dit nieuws direct, waarna instemmende geluiden klinken. “Het merendeel van de dranken is voor mij te zoet. Ik ben groot fan van de bittere dranken in het buitenland, die nemen we vaak mee terug omdat die er in Nederland niet zijn.”

“We moeten meer luisteren”

De vraag naar minder suiker en minder zoet sluit aan op de nieuwe richting die Coca-Cola op wil, namelijk “een total beverage company, waarbij we voor ieder een drankje hebben voor elk moment van de dag.” Daar hoort een drankenassortiment bij dat verantwoord én lekker is, en aansluit bij de individuele consument. Daar is-tie weer, en, en. Om die ambitie waar te maken, is het essentieel dat Coca-Cola luistert naar de wensen van consumenten, concludeert Jeroen Lampe. “Als we echt met de samenleving in contact willen komen, moeten we de verbinding meer opzoeken en het gesprek over onze producten aangaan. De feedback die we krijgen, nemen we mee in de keuzes die we maken binnen ons bedrijf.”