Baanbrekende technologie zet plastic van lage kwaliteit om in een hoogwaardige voedselveilige verpakking.

Coca-Cola onthulde vandaag het allereerste prototype van een fles die is vervaardigd uit ingezameld en gerecycled plastic uit zee, waarmee het laat zien dat op een dag zelfs afval uit de oceaan kan worden hergebruikt in gerecyclede verpakkingen voor voedsel en dranken. Ongeveer 300 flessen werden ontwikkeld met 25% gerecycled plastic, teruggewonnen uit de Middellandse Zee en van de omliggende stranden. Dit is nu nog maar een kleine stap maar de onderliggende technologie heeft veel potentie.

Het niet-recyclebare toch recyclen

De fles van plastic afval uit de zee toont het potentieel van 'enhanced recycling', oftewel verbeterde recycling. Met deze technologie kan plastic van elke kwaliteit worden gerecycled tot de hoge kwaliteit die nodig is voor veilige voedsel- of drankverpakkingen.

Verbeterde recyclingtechnologieën maken gebruik van innovatieve processen die de plasticcomponenten afbreken en onzuiverheden uit de recyclebare materialen van lagere kwaliteit verwijderen, om ze uiteindelijk te recyclen tot een product dat zo goed als nieuw is. Hierdoor kunnen laagwaardige plastics die meestal eindigen in verbrandingsovens of op stortplaatsen, nu een nieuw leven krijgen. Het betekent ook dat er van meer materialen gerecyclede producten kunnen worden gemaakt, waardoor er minder nieuwe PET uit fossiele bronnen nodig is, zoals aardolie.

Dit prototype van de fles is het resultaat van een samenwerking tussen Ioniqa Technologies, Indorama Ventures, Mares Circulares en The Coca-Cola Company. Hoewel verbeterde recycling nog in de kinderschoenen staat, produceren de partners de fles als een ‘proof of concept’ van wat de technologie op termijn kan verwezenlijken.

Op korte termijn zal verbeterde recycling op commerciële schaal worden ingezet door afvalstromen van bestaande recyclers te gebruiken, inclusief voorheen niet-recyclebare plastics en recyclebare materialen van mindere kwaliteit. Coca-Cola is van plan om dit verbeterde gerecyclede materiaal vanaf 2020 in een aantal van zijn flessen te gaan gebruiken.

Naar ‘Zero Waste’

Bruno van Gompel, Technical & Supply Chain Director van Coca-Cola Western Europe, denkt dat het potentieel van de technologie groot is: “Verbeterde recyclingtechnologieën zijn enorm interessant, niet alleen voor ons, maar voor de sector en de maatschappij als geheel. Ze brengen ons dichterbij een kringloopeconomie voor plastic. Daarom investeren we erin. Naarmate deze technologieën verder worden ontwikkeld, zullen we zien dat allerlei soorten gebruikt plastic, zo goed als nieuw en keer op keer kunnen worden ingezet, waardoor afvalstromen niet meer worden verbrand of op stortplaatsen belanden.”

Tonnis Hooghoudt, CEO van Ioniqa Technologies, het Nederlandse bedrijf dat de gepatenteerde verbeterde recyclingtechnologie heeft ontwikkeld, zegt: “De impact van verbeterde recycling zal wereldwijd voelbaar zijn. Door samen te werken met Coca-Cola en Indorama bij het produceren van deze fles, willen we laten zien wat deze technologie kan opleveren. Onze nieuwe fabriek is nu operationeel en we willen deze technologie op grotere schaal gaan inzetten. Daarbij is ons streven het concept van plastic afval en plastic voor eenmalig gebruik volledig te laten verdwijnen.”

Innovatie door samenwerking – hoe we dit voor elkaar kregen

Deze fles kon worden ontworpen en ontwikkeld door de volgende samenwerkingen bijeen te brengen:

  • Opruimacties aan de kust: het plastic uit de zee dat voor de flessen is gebruikt, werd verzameld door vrijwilligers die deelnamen aan 84 schoonmaakacties op stranden in Spanje en Portugal en vissers in twaalf havens aan de Middellandse Zee, als onderdeel van het Mares Circulares-project. Mares Circulares wordt gedeeltelijk gefinancierd door The Coca-Cola Foundation en is een samenwerking tussen Coca-Cola op het Iberisch schiereiland, het Spaanse Ministerie van Landbouw, Visserij, Voedsel & Milieu en drie toonaangevende non-profitorganisaties (Chelonia Association, Ecomar Foundation en Vertidos Cero Association).
  • Technologische innovatie: in januari 2019 heeft Coca-Cola een lening verstrekt aan Ioniqa Technologies in Nederland om zijn eigen verbeterde recyclingtechnologie te helpen ontwikkelen. Het zwerfvuil uit de zee dat via Mares Circulares is ingezameld, is door Ioniqa Technologies gerecycled met behulp van verbeterde recyclingprocessen. Dit materiaal wordt gebruikt als bouwsteen om PET voor voedselverpakkingen te maken.
  • Industriële samenwerking: Indorama Ventures, een van Coca-Cola's leveranciers van PET-plastics en verpakkingsoplossingen, heeft dit materiaal vervolgens omgezet in het PET-plastic dat nodig was om het eerste prototype van de Coca-Cola-fles – en 's werelds eerste drinkfles – te maken met plastic uit zee.